The Shallows de Nicholas Carr tente de répondre à la question : « Que peut nous dire la science sur les effets réels de l’utilisation d’Internet sur nos capacités de concentration ?

L’interactivité du Net nous donne de nouveaux outils puissants pour trouver des informations, nous exprimer et converser avec les autres. Cela nous transforme également en rats de laboratoire appuyant constamment sur des leviers pour obtenir de minuscules pastilles de nourriture sociale ou intellectuelle. – Nicholas G.Carr

Carr est tombé sur cette question alors qu’il découvrait que sa capacité de concentration s’était détériorée depuis l’avènement d’Internet. « La façon même dont mon cerveau fonctionnait semblait changer », écrit-il. « C’est alors que j’ai commencé à m’inquiéter de mon incapacité à faire attention à une chose pendant plus de quelques minutes. Au début, j’avais pensé que le problème était un symptôme de la pourriture de l’esprit d’âge moyen.

« Mais mon cerveau, j’ai réalisé, ne faisait pas que dériver. Il avait faim. Il demandait à être nourri comme le Net le nourrissait – et plus il était nourri, plus il devenait affamé. Même lorsque j’étais loin de mon ordinateur, j’avais envie de consulter mes e-mails, de cliquer sur des liens, de faire des recherches sur Google. Je voulais être connecté.

Vous ressentez la même chose? Continuez à lire.

À qui s’adresse The Shallows ?

  1. Toute personne qui veut être plus productive.
  2. Toute personne intéressée par ce qu’Internet fait à notre cerveau.
  3. Tous ceux qui veulent réduire le temps qu’ils perdent.

Votre cerveau est neuroplastique

« Il s’avère que le cerveau adulte n’est pas seulement plastique mais, comme le dit James Olds, professeur de neurosciences qui dirige l’Institut d’études avancées de Krasnow à l’Université George Mason, « très plastique ». Ou, comme le dit Merzenich lui-même. , « massivement plastique ». La plasticité diminue à mesure que nous vieillissons – les cerveaux restent coincés dans leurs habitudes – mais cela ne disparaît jamais. »
Carr parle de neuroplasticité, la capacité du cerveau à se modifier. Wikipédia le définit comme « la capacité du cerveau à changer tout au long de la vie d’un individu, par exemple, l’activité cérébrale associée à une fonction donnée peut être transférée à un endroit différent, la proportion de matière grise peut changer et les synapses peuvent se renforcer ou s’affaiblir avec le temps ». .”
Chaque expérience que vous vivez, qu’elle soit physique ou mentale, modifie votre cerveau. C’est pourquoi certains scientifiques parlent de neuroplasticité dépendante de l’expérience. Votre cerveau se modifie en fonction des expériences que vous avez.

Le principe directeur général est le suivant : quelle que soit l’expérience que vous avez, le cerveau se modifie lui-même afin de s’améliorer dans cette expérience spécifique. Lorsque vous jouez au football, le cerveau se modifie pour mieux jouer au football. Lorsque vous lisez un livre, le cerveau se transforme pour mieux lire les livres. Lorsque vous êtes sur Internet, le cerveau modifie diverses compétences utilisées pour mieux naviguer sur Internet.

La neuroplasticité est l’équivalent cérébral de la construction musculaire. Lorsque vous entraînez vos biceps, ils grandissent. Lorsque vous entraînez vos jambes, elles grandissent. De même, lorsque vous entraînez votre attention, elle grandira. Lorsque vous entraînez votre mémoire, elle grandit.

La survie des plus occupés

« Les expériences montrent que, tout comme le cerveau peut construire des circuits nouveaux ou plus forts grâce à la pratique physique ou mentale, ces circuits peuvent s’affaiblir ou se dissoudre avec négligence. « Si nous arrêtons d’exercer nos compétences mentales », écrit Doidge, « nous ne les oublions pas simplement : l’espace de la carte cérébrale pour ces compétences est remis aux compétences que nous pratiquons à la place. » Jeffrey Schwartz, professeur de psychiatrie à la faculté de médecine de l’UCLA , appelle ce processus «la survie des plus occupés». Les compétences mentales que nous sacrifions peuvent être aussi précieuses, voire plus précieuses, que celles que nous acquérons.
C’est une caractéristique essentielle de la neuroplasticité. Si vous arrêtez d’utiliser une compétence, les circuits neuronaux et les connexions concernés s’affaibliront littéralement, tout comme un biceps s’affaiblit en raison d’un manque d’utilisation.

C’est la survie des plus occupés. Les compétences mentales que vous utilisez le plus souvent – les plus sollicitées – survivront, se renforceront et prospéreront ; les capacités mentales que vous cessez d’utiliser s’affaibliront. Si vous entraînez uniquement vos biceps et jamais vos jambes, vos biceps se renforceront et les jambes s’affaibliront.

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À mesure que nous passons de plus en plus de temps sur Internet, les compétences que nous utilisons sur Internet continueront de se renforcer, tandis que les compétences impliquées, par exemple, dans la lecture de livres s’affaibliront à mesure que nous y consacrerons de moins en moins de temps.

Éthique intellectuelle

« … les outils que nous utilisons pour écrire, lire et autrement manipuler l’information fonctionnent sur notre esprit même si notre esprit travaille avec eux… »
« Comme l’illustrent les histoires de la carte et de l’horloge mécanique, les technologies intellectuelles, lorsqu’elles deviennent populaires, promeuvent souvent de nouvelles façons de penser ou étendent à la population générale des modes de pensée établis qui avaient été limités à un petit groupe d’élite. Toute technologie intellectuelle, pour le dire autrement, incarne une éthique intellectuelle, un ensemble d’hypothèses sur la façon dont l’esprit humain fonctionne ou devrait fonctionner.
Les outils que nous utilisons pour écrire, lire ou manipuler l’information – nos outils intellectuels – agissent sur notre esprit : ils changent la façon dont nous traitons l’information, dont nous interprétons, dont nous nous concentrons, dont nous pensons.

Carr appelle cela l’éthique intellectuelle d’une technologie. L’éthique intellectuelle du livre évolue autour d’une concentration solitaire et résolue. L’éthique intellectuelle de la carte autour de la pensée conceptuelle. L’éthique intellectuelle de l’horloge autour de la pensée scientifique. Quelle est l’éthique intellectuelle d’Internet ?

La technologie et le cerveau

« Les découvertes récentes sur la neuroplasticité rendent l’essence de l’intellect plus visible, ses étapes et ses limites plus faciles à marquer. Elles nous disent que les outils que l’homme a utilisés pour soutenir ou étendre son système nerveux – toutes ces technologies qui, à travers l’histoire, ont influencé la façon dont nous trouvons, stockons et interprétons l’information, comment nous dirigeons notre attention et engageons nos sens, comment nous nous souvenons et comment nous oublions – ont façonné la structure physique et le fonctionnement de l’esprit humain. Leur utilisation a renforcé certains circuits neuronaux et affaibli d’autres, renforcé certains traits mentaux tout en laissant d’autres s’estomper.
C’est une sorte de résumé des trois points précédents. La clé à retenir est la suivante : la technologie que nous utilisons – cartes, horloges, livres, Internet – façonne notre esprit à travers le processus de neuroplasticité. Certaines compétences sont renforcées ; d’autres affaiblies.

La question à laquelle Carr essaie de répondre dans le reste du livre est la suivante : comment Internet façonne-t-il nos esprits ? Quelles compétences sont renforcées ? Lesquelles sont affaiblies ? Et quelles sont les conséquences de ces changements ?

La technologie psychotrope la plus puissante

« Des dizaines d’études menées par des psychologues, des neurobiologistes, des éducateurs et des concepteurs Web aboutissent à la même conclusion : lorsque nous allons en ligne, nous entrons dans un environnement qui favorise la lecture superficielle, la pensée précipitée et distraite et l’apprentissage superficiel. Il est possible de réfléchir profondément en surfant sur le Net, tout comme il est possible de penser superficiellement en lisant un livre, mais ce n’est pas le type de réflexion que la technologie encourage et récompense.
Une chose est très claire : si, sachant ce que nous savons aujourd’hui sur la plasticité du cerveau, vous deviez vous lancer dans l’invention d’un médium qui recâblerait nos circuits mentaux aussi rapidement et complètement que possible, vous finiriez probablement par concevoir quelque chose qui ressemble et fonctionne un peu comme Internet. Ce n’est pas seulement que nous avons tendance à utiliser le Net régulièrement, voire de manière obsessionnelle. C’est que le Net fournit précisément le type de stimuli sensoriels et cognitifs – répétitifs, intensifs, interactifs, addictifs – dont il a été démontré qu’ils entraînent des altérations fortes et rapides des circuits et des fonctions cérébrales. À l’exception des alphabets et des systèmes de numération, le Net pourrait bien être la technologie psychotrope la plus puissante qui ait jamais été généralisée. À tout le moins, c’est le plus puissant qui soit venu depuis le livre.
La technologie que nous utilisons façonne notre esprit à travers le processus de neuroplasticité. Les compétences utilisées sont renforcées; compétences inutilisées affaiblies.

Considérons maintenant certaines des compétences que nous utilisons lorsque nous naviguons sur le Web : la lecture rapide, la pensée précipitée, distraite, superficielle, l’apprentissage superficiel, la prise de décision impulsive, le multitâche. Ce sont les compétences que l’Internet renforcera.

Considérons maintenant certaines des compétences qui ne sont pas utilisées lorsque nous surfons sur le Web : la lecture et l’apprentissage approfondis, la pensée calme, claire, concentrée et délibérée, la prise de décision délibérée, la tâche unique. Ce sont les compétences qui vont s’affaiblir.

Que ces changements soient bons ou mauvais, c’est à chacun de décider lui-même. Ce qui est clair, c’est qu’Internet change notre cerveau. Il n’y a pas deux façons à ce sujet. Comme l’affirme Carr : Le Net est peut-être la technologie psychotrope la plus puissante qui ait jamais été généralisée.

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La dépendance du Net

« Le Net fournit également un système à grande vitesse pour fournir des réponses et des récompenses – des « renforcements positifs », en termes psychologiques – qui encouragent la répétition d’actions physiques et mentales. Lorsque nous cliquons sur un lien, nous obtenons quelque chose de nouveau à regarder et à évaluer.

Lorsque nous recherchons un mot-clé sur Google, nous recevons en un clin d’œil une liste d’informations intéressantes à expertiser. Lorsque nous envoyons un SMS, un message instantané ou un e-mail, nous obtenons souvent une réponse en quelques secondes ou minutes. Lorsque nous utilisons Facebook, nous attirons de nouveaux amis ou nouons des liens plus étroits avec les anciens. Lorsque nous envoyons un tweet via Twitter, nous gagnons de nouveaux abonnés. Lorsque nous écrivons un article de blog, nous recevons des commentaires de lecteurs ou des liens d’autres blogueurs.
Un comportement récompensé (renforcé) se répète.

Le comportement animal est presque exclusivement expliqué par cette simple phrase. Récompensez un chien pour avoir fait un tour, et le chien répétera volontiers le tour encore et encore. Alors que les humains sont un peu plus sophistiqués que les animaux, notre comportement est toujours fortement influencé par les récompenses.

Lorsque vous consultez vos e-mails, sautez sur Facebook, effectuez une recherche Google, envoyez un tweet ou parcourez votre flux Instagram, vous le faites dans l’espoir d’une récompense – un e-mail d’un vieil ami, un « j’aime » sur votre poste, une information fascinante, des réponses à votre tweet ou des images sexy de vos collègues.

Internet offre des récompenses à gauche et à droite. C’est au cerveau ce qu’un magasin de bonbons est à un enfant. Si vous vous êtes déjà demandé comment Internet peut exiger autant de votre attention, ou pourquoi Internet est si addictif, voici votre réponse. C’est un fournisseur ininterrompu de récompenses pour un cerveau largement motivé par la recherche de… récompenses.

Le Net ne capte notre attention que pour la disperser

« Notre utilisation d’Internet comporte de nombreux paradoxes, mais celui qui promet d’avoir la plus grande influence à long terme sur notre façon de penser est celui-ci : le Net ne capte notre attention que pour l’éparpiller. Nous nous concentrons intensément sur le support lui-même, sur l’écran scintillant, mais nous sommes distraits par la livraison rapide par le support de messages et de stimuli concurrents. Où et quand nous nous connectons, le Net nous présente un flou incroyablement séduisant.

Les êtres humains « veulent plus d’informations, plus d’impressions et plus de complexité », écrit Torkel Klingberg, le neuroscientifique suédois. Nous avons tendance à « rechercher des situations qui exigent des performances simultanées ou des situations dans lesquelles [nous] sommes submergés d’informations ». Cela nous ramène à notre état natif de distraction ascendante, tout en nous présentant bien plus de distractions que nos ancêtres n’ont jamais eu à gérer.
Le Net, avec sa surabondance de récompenses, retient notre attention. Et une fois qu’il a notre attention, il le disperse. Nous sautons d’une chose à l’autre dans un état de distraction constante. Sur le Web, nous ne nous concentrons jamais longtemps. Nous passons du courrier électronique à Facebook à Instagram à la BBC à YouTube à Google et de retour à Facebook dans une succession sans fin.

Même si nous passons de longues périodes sur le même site Web, notre attention est toujours dispersée. Sur Facebook, Instagram et Twitter, nous parcourons les flux, bloquant notre attention sur une publication spécifique pendant quelques secondes au maximum.

Sur YouTube, nous ne regardons que des vidéos dans un état semi-distrait, car nous recherchons déjà la prochaine vidéo plus excitante. Lorsque nous lisons un article ou que nous cherchons quelque chose sur Google, nous passons d’un site à l’autre, lisons une friandise ici et là, cliquons sur des hyperliens, passons à la friandise suivante, etc.

Le résultat : Nous entraînons nos esprits à être distraits et impulsifs.

Interruptions constantes et coûts de changement

« Des études sur des employés de bureau qui utilisent des ordinateurs révèlent qu’ils arrêtent constamment ce qu’ils font pour lire et répondre aux e-mails entrants. Il n’est pas rare qu’ils jettent un coup d’œil à leur boîte de réception trente ou quarante fois par heure (bien que lorsqu’on leur demande à quelle fréquence ils regardent, ils donneront souvent un chiffre beaucoup plus bas.)

Étant donné que chaque regard représente une petite interruption de pensée, un instant redéploiement des ressources mentales, le coût cognitif peut être élevé. La recherche psychologique a prouvé il y a longtemps ce que la plupart d’entre nous savons par expérience : des interruptions fréquentes éparpillent nos pensées, affaiblissent notre mémoire et nous rendent tendus et anxieux. Plus le train de pensée dans lequel nous sommes impliqués est complexe, plus la déficience causée par les distractions est grande.
« Naviguer sur le Web nécessite une forme de multitâche mentale particulièrement intensive. En plus d’inonder notre mémoire de travail d’informations, la jonglerie impose à notre cognition ce que les scientifiques du cerveau appellent des « coûts de changement ». Chaque fois que nous déplaçons notre attention, notre cerveau doit se réorienter, ce qui sollicite davantage nos ressources mentales. Comme l’explique Maggie Jackson dans Distracted, son livre sur le multitâche, « le cerveau met du temps à changer d’objectifs, à se souvenir des règles nécessaires à la nouvelle tâche et à bloquer les interférences cognitives de l’activité précédente, encore vive ». De nombreuses études ont montré que basculer entre deux tâches seulement peut augmenter considérablement notre charge cognitive, entravant notre réflexion et augmentant la probabilité que nous oubliions ou interprétions mal des informations.
Parce qu’Internet est si attrayant et offre tant de récompenses, nous y sommes constamment attirés. Dans un environnement de bureau, cela signifie que nous nous interrompons constamment; vérifiant les e-mails, Facebook, les sites Web d’actualités, etc.

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Ce saut d’un objet d’attention à un autre entraîne des coûts de changement. Notre cerveau doit changer d’objectifs, se souvenir des règles nécessaires à la nouvelle tâche, bloquer les interférences de l’activité précédente, etc. Cela entraîne non seulement une perte de temps, mais aussi des tensions, de l’anxiété et une mémoire affaiblie.

Comment le multitâche change votre cerveau

« Compte tenu de la plasticité de notre cerveau, nous savons que nos habitudes en ligne continuent de se répercuter sur le fonctionnement de nos synapses lorsque nous ne sommes pas en ligne. Nous pouvons supposer que les circuits neuronaux consacrés au balayage, à l’écrémage et au multitâche s’étendent et se renforcent, tandis que ceux utilisés pour lire et réfléchir profondément, avec une concentration soutenue, s’affaiblissent ou s’érodent.
En 2009, des chercheurs de l’Université de Stanford ont trouvé des signes indiquant que ce changement était peut-être déjà bien engagé. Ils ont donné une batterie de tests cognitifs à un groupe de multitâches médiatiques lourds ainsi qu’à un groupe de multitâches relativement légers. Ils ont constaté que les multitâches lourds étaient beaucoup plus facilement distraits par des « stimuli environnementaux non pertinents », avaient beaucoup moins de contrôle sur le contenu de leur mémoire de travail et étaient en général beaucoup moins capables de maintenir leur concentration sur une tâche particulière.
Alors que les multitâches peu fréquents montraient un «contrôle attentionnel descendant» relativement fort, les multitâches habituels montraient «une plus grande tendance au contrôle attentionnel ascendant», suggérant qu’ils «sacrifient peut-être la performance de la tâche principale pour laisser entrer d’autres sources d’information. . » Les multitâches intensifs sont « aspirants à l’insignifiance », a commenté Clifford Nass, le professeur de Stanford qui a dirigé la recherche. « Tout les distraits. »
Michael Merzenich propose un bilan encore plus sombre. Comme nous multitâches en ligne, dit-il, nous « entraînons notre cerveau à prêter attention à la merde ». Les conséquences pour nos vies intellectuelles peuvent s’avérer « mortelles ».
Le changement de tâche constant facilité par Internet a des coûts. Non seulement nous perdons de la productivité, mais nous pourrions littéralement recâbler notre cerveau pour qu’il soit plus distrait, impulsif et moins capable de se concentrer.

Une conclusion

« …grâce encore une fois à la plasticité de nos voies neuronales, plus nous utilisons le Web, plus nous entraînons notre cerveau à être distrait – à traiter l’information très rapidement et très efficacement mais sans attention soutenue. Cela aide à expliquer pourquoi beaucoup d’entre nous ont du mal à se concentrer même lorsque nous sommes loin de nos ordinateurs. Notre cerveau devient apte à oublier, inapte à se souvenir.
Carr trouve ainsi la réponse à ses inquiétudes initiales sur Internet lui-même. La raison pour laquelle il ne peut plus se concentrer ? La raison pour laquelle il est si facilement distrait ? La raison pour laquelle son cerveau exige des récompenses constantes ? C’est Internet.

Prochain article: 3 rôles surprenants des forces interieures 

Ressources: ce que Internet fait à nos cerveaux.

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